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Mutiny from Victoria to Vladivostok, December 1918

“Mutiny from Victoria to Vladivostok, December 1918,” Canadian Historical Review 87, no. 2 (June 2006): 223-264. Read Here (0.3MB PDF)

Photo of 259th Battalion

Six weeks after the Armistice was signed in 1918, a contingent of Canadian soldiers mobilized for battle in a new theatre of war—Siberia. The day of their departure, 21 December 1918, Quebecois conscripts in the 259th Battalion of the Canadian Siberian Expeditionary Force mutinied in Victoria, BC. Latent discontent was translated into collective resistance in an encounter with the radical section of British Columbia’s working class. National and class cleavages converged, revealing deep tensions in Canadian society. The historic antagonism between French and English combined with the socialist tradition of British Columbia’s labour movement. The Siberian Expedition provides a compelling window into military and working-class history, and also the social history of Canada and Quebec. Decades before the Cold War, geopolitical patterns were being forged in the unlikely setting of the Russian Far East, and Victoria emerged as a battleground in this conflict. Motivated by diverse aims—military, diplomatic, economic, ideological—Canada and its Allies fought on behalf of White forces in the Russian Civil War. Angered by conscription and profiteering, British Columbia’s labour movement aligned itself with the Russian revolution, and launched a vigorous campaign against Allied intervention. In December 1918, this clash of social forces erupted into mutiny.

 

Six semaines après l’Armistice de 1918, un contingent de soldats Canadiens fut mobilisé pour un déploiement militaire en Sibérie. Le jour de leur départ pour Vladivostok, le 21 décembre 1918, les conscrits Québécois du 259e Bataillon du Corps expéditionnaire Canadien en Sibérie se mutinèrent à Victoria, CB. Le mécontentement des troupes, jusqu’à ce moment latent, se transforma en résistance collective lors d’une rencontre avec la section radicale de la classe ouvrière de la Colombie-Britannique. Les clivages nationaux et de classes convergèrent, révélant ainsi des tensions profondes dans la société canadienne. L’antagonisme historique entre francophones et anglophones fut combiné à la tradition socialiste du mouvement syndical de la Colombie-Britannique. L’expédition en Sibérie constitue donc un aperçu d’envergure dans l’histoire militaire, ouvrière et sociale du Canada et du Québec. Des décennies avant la guerre froide, des motifs géopolitiques se forgeaient déjà dans le cadre peu probable de L’extrême Orient russe et Victoria surgit comme champ de bataille dans ce conflict. Motivé par des buts divers—militaires, diplomatiques, économiques, idéologiques —le Canada et ses Alliés combattirent avec les Blancs dans la guerre civile russe. Mise en colère par la conscription et la réalisation de bénéfices excessifs, le mouvement syndical de la Colombie-Britanique s’aligna avec la révolution russe et lança une vigoureuse campagne contre l’intervention Alliée. En décembre 1918, ce heurt des forces sociales éclata en mutinerie.

 


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